Duarte fue el más puro exponente del patriotismo nacional y el verdadero fundador de la conciencia nacional. Gracias a la doctrina liberal que profesó, los dominicanos de su época adquirieron conciencia de que, como colectivo, eran merecedores de un mejor futuro y que, al igual que las demás naciones libres del mundo, tenían derecho a proclamarse independientes y soberanos.

Nació el 26 de enero de 1813 en la ciudad de Santo Domingo. Fue bautizado en la Iglesia de Santa Bárbara el 4 de febrero de 1813. Hijo del comerciante español Juan José Duarte y de Manuela Diez, oriunda del Seibo, República Dominicana, hija a su vez de padre español y madre dominicana.